Águila:  pioneer dog actor of Mexican cinema


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Dog actors have been a staple in Hollywood films since the silent era.  That was not the case in Mexican cinema, which has seen only a handful of dog actors on screen.


While some seasoned Mexican movie fans might remember Rayo or Guardián in movies made in the 1950s and 1960s, probably no one would remember the pioneer dog actor of Mexican film, Águila.


Águila was a splendid American bulldog.  She was reportedly given Guillermo Calles by Rudolph Valentino around 1925.


Calles, a veteran stunt and character actor in Hollywood western movies and serials began producing, directing, writing and starring his own films in 1926.  He had trained Águila to do some tricks and to perform daring stunts, so the dog was cast as a key player in some of his movies.


Águila made her cinematic debut in El indio yaqui, Calles’s first production.  In the film, she is a faithful companion to Ramón, the central character.  Ramón is a Yaqui Indian.  He and his parents work at an hacienda as peons. One fine day, the mean hacendado viciously beats Águila.  When Ramón’s father confronts the hacendado about the beating, he reacts violently and kills the old man.  Ramón, his mother and Águila leave the hacienda and cross the border to Arizona.  They set up at a nice little town, where they found some loyal friendsRoy Anderson and his gorgeous sister Betty, and Lulu, a lighthearted hunter.


Alas, there are some villains in town too:  the powerful rancher and his henchmen, who immediately take a dislike on Ramón and Águila.  Eventually they kill the dog, causing sorrow and anger in the Yaqui Indian and his friends.


El indio yaqui is considered lost, unfortunately, but a pair of extant stills show Águila performing.


The gorgeous dog has another important role in Sol de Gloria, made in 1928.  In this film, she belongs to a Mestizo called Nacho (Guillermo Calles), the unacknowledged love child of a rich pearl trader and an Indian servant.  Nacho works as a pearl diver for his half-brothers, who do not know anything about their kinship.  The brothers’ foreman hates Nacho, and in time manages to accuse him of a crime he himself has committed. Nacho manages to escape detention, and Águila becomes a valuable ally, carrying written messages between him and his friends. 


We know Águila had also important roles in Raza de bronce (1927), as several newspaper notes reported by the time the movie was being shot in Mexicali, Baja California, but no details are available yet.



In Dios y ley (1929), she is again an important player.  Though her exact role is unknown, she appears in stills and lobby cards of the movie.

But Águila was more than a good partner to Guillermo Calles.  He loved the dog dearly. Once, while traveling to shoot his documentary Pro Patria (1932), he went through Yaqui Indian land in Sonora, México.  Busy with taking some good scenes, Calles, his wife Angelita and Ernie Smith, the cinematographer, did not notice that Águila had been left behind.  As soon as they realized the dog’s absence, they went back the road to try to find her.  Calles described his anguish at those moments in a letter to Gabriel Navarro, thinking that he would not likely find her.  Fortunately, a group of Yaqui Indians had found Águila, and waited for Calles to come and fetch her. 


Águila accompanied Calles in his long and wearing tours along the U.S. Southwest and several regions in Mexico, screening his movies and doing live shows.  Frequently, reviews about Calles’s presentations included praises to Águila’s performing skills, and some journalists described her as a “little movie star”.


When Calles decided to continue his cinematic career in Mexico, in 1933, Águila was left under his family’s care in California until he became well established down there.  Trade magazines reported Guillermo as missing her dog very much.  Finally, Águila arrived in Mexico and performed in at least two more movies. 


The first was El tesoro de Pancho Villa (1935), where Calles played the role of a ruthless revolutionary officer.  The movie was directed by Russian filmmaker Arcady Boytler. The opening scenes are arresting depictions of the aftermath of a battle.  Águila appears as a wounded dog that looks for his dead master.  She eventually finds him and convincingly plays a mourning scene.


In the same year, Calles had an important role in María Elena, a movie of romance and adventure.  In it, one can see Águila at her best.  She plays the loyal companion to Indalecio (Guillermo Calles), a cheerful ne’er-do-well who is best friends with Rogelio, the leading man.  When Rogelio and his boat crew found themselves held by a tribu of scantily-clad native amazons in a remote island, Indalecio and Águila come to their rescue.  Águila, in spite of being already ten years old, was an excellent performer.  We can see her attacking her master’s enemies, freeing him from bondage, taking a dive from a ship into the sea, swimming, and crawling to avoid being seen by the villains.


In 1936, Calles went to Tijuana to try to establish a film studio.  There, Águila passed away.  She was interred at a pet cemetery in Los Angeles.  It was a great loss for Guillermo.


When he managed to make a second version of Sol de Gloria, in 1938, Águila was not there anymore, and her part was taken by another long forgotten dog actor of the 1930s:  Jaibo.


Águila was, in her day, loved by Spanish-speaking audiences and praised by critics.  Even now, her charm and talent are alive in still images and in old nitrate reels.


Source:  Guillermo Calles: A Biography of the Actor and Mexican Cinema Pioneer, by Rogelio Agrasánchez Jr., published by McFarland in softcover and ebook editions.


Texto en español.


Los perros actores han sido una presencia constante en el cine de Hollywood desde la época muda. En México, por el contrario, solamente se han visto unos cuantos actores caninos.


Algunos cinéfilos seguramente recuerdan a Rayo o a Guardián en películas de los años cincuenta y sesenta, pero difícilmente habrá alguno

que pueda evocar a la perrita pionera del cine mexicano: Águila.

Águila era un espléndido ejemplar de bulldog americano, que se supone fue un obsequio del famoso Rodolfo Valentino para Guillermo Calles por ahí de 1925.


Calles, actor y doble veterano en series y películas del oeste hechas en Hollywood, comenzó a producir y dirigir sus propias cintas en 1926. Para entonces, ya había entrenado a Águila para realizar numerosas rutinas, algunas de ellas bastante arriesgadas, por lo que la perrita pasó a formar parte esencial del reparto de algunas de sus producciones.


Águila debutó cinematográficamente en El indio yaqui, la primera película de Calles. Su papel es el de la fiel compañera de Ramón, el protagonista. Ramón es un indio yaqui; él y sus padres son peones en una hacienda. Un buen día, el malvado patrón golpea a Águila en forma inmisericorde. Cuando el padre de Ramón le reclama, el hacendado reacciona violentamente y lo mata. Ramón, su madre Dorotea y Águila dejan la hacienda y cruzan la frontera hacia Arizona. Se establecen en un pueblito, en donde encuentran amistades leales en Roy Anderson (Juan V. Calles) y su linda hermana Betty (Betty Browne), así como en Lulu[1], un cazador muy jovial.


Para su mala suerte, hay también algunos villanos en el pueblo: el poderoso ranchero (Walter Shumway) y sus esbirros, quienes pronto les toman mala voluntad a Ramón y a Águila. A ésta última la matan a la primera oportunidad, causando gran rabia y dolor al indio yaqui y a sus amigos.


La película está perdida, desafortunadamente, pero un par de fotos fijas nos muestran a la perrita en momentos claves de su participación.

Águila tuvo otro papel relevante en Sol de gloria, realizada en 1928.  En esta cinta, la perrita pertenece a un mestizo llamado Nacho (Guillermo Calles), hijo no reconocido de un rico comerciante en perlas y de una de sus sirvientas indígenas. Nacho trabaja como buscador de perlas para sus medios hermanos, quienes ignoran el parentesco. El capataz del negocio aborrece a Nacho y lo acusa de un crimen que él mismo cometió. Nacho logra escapar para evitar que lo aprehendan y Águila se convierte en su valiosa aliada, llevando y trayendo mensajes escritos del mestizo y sus amigos.


Se sabe que Águila había tenido también un papel de importancia en Raza de bronce (1927), de acuerdo con notas periodísticas publicadas durante la filmación de la cinta en Mexicali, Baja California, pero se desconocen los detalles de su participación.

Dios y ley (1929) no fue la excepción. Águila volvió a ser parte del elenco. Aunque no se sabe cuál fue su papel, puede vérsele en varios fotomontajes y fotos fijas de la película.


Águila era mucho más que una buena colaboradora para Guillermo Calles. Él la quería como parte de su familia. Una vez, cuando viajaba filmando su documental Pro Patria (1932), se internó en tierras del Yaqui en Sonora, México. Calles, su esposa Angelita y el cinefotógrafo Ernie Smith, ocupados como estaban en lograr buenas tomas, no se dieron cuenta de que habían dejado a Águila en una de sus paradas anteriores. En cuanto se dieron cuenta de su ausencia regresaron a buscarla. Calles describió su angustia de esos momentos en una carta al periodista Gabriel Navarro. Llegó a pensar que no volvería a ver a su amada perrita. Afortunadamente, un grupo de indios yaquis la había encontrado y esperaron a que Calles regresara por ella.


Águila acompañó a Calles en sus largas y extenuantes giras por el suroeste de los Estados Unidos y varias regiones de México, en las que el artista exhibía sus películas y presentaba espectáculos en vivo. Las reseñas de estas presentaciones con frecuencia incluían elogios a las facultades histriónicas de Águila, a quien varios periodistas llamaban “estrellita de cine”.


Cuando Calles decidió regresar a México y allá retomar su carrera cinematográfica en 1933, hubo de dejar a Águila al cuidado de su familia en California hasta estar bien establecido en la ciudad de México. Algunas notas en revistas de cine de la época reportaban la tristeza de Calles al no tener a su perrita consigo. Finalmente, Águila llegó a México, acompañada por José María Calvillo, uno de los sobrinos del artista; todavía pudo participar en al menos dos películas.


La primera de ellas fue El tesoro de Pancho Villa (1935), en que Calles participó en el papel de un malvado oficial revolucionario. Esta película fue dirigida por el cineasta ruso Arcady Boytler. El filme comienza con una serie de escenas impresionantes en un campo de batalla. Águila hace la parte de un perro herido que busca a su amo entre muchos cuerpos abatidos en combate. Finalmente lo encuentra ya muerto y demuestra un gran dolor. Su actuación es muy convincente.


En ese mismo año, Calles desempeñó un papel relevante en María Elena, película de romance y aventuras. En ella podemos ver la actuación de Águila en todo su esplendor. La perrita hace el papel de la leal compañera de Indalecio (Guillermo Calles), un vago feliz que se dedica a disfrutar la vida en el puerto de Veracruz y es el mejor amigo de Rogelio (Juan José Martínez Casado), el protagonista, dueño de un barco pesquero. Cuando Rogelio y su tripulación se encuentran cautivos de una tribu de nativas en atuendos muy reveladores, en una isla remota a donde han ido en busca de un criadero de perlas, Indalecio y Águila llegan al rescate. Águila, a pesar de sus diez años de edad, realizaba sus escenas con gran destreza. Uno puede verla atacando a los enemigos de su amo; liberando a éste de sus ataduras; echándose un clavado al mar desde un barco, nadando y avanzar arrastrándose para evitar ser vista por los villanos.


En 1936, Guillermo Calles viajó a Tijuana con la intención de establecer allá un estudio de cine. Durante su estancia en esa ciudad, Águila falleció. Fue enterrada en un cementerio para mascotas en Los Ángeles, California. Su muerte fue una gran pérdida para Guillermo.


Cuando Calles dirigió la versión sonora de Sol de gloria, en 1938, Águila ya no estaba. En su lugar participó Jaibo, un perro actor mestizo de los años treinta, también olvidado.


Águila fue alabada por los críticos y muy querida por el público. Aún en nuestros días, su talento y simpatía viven en fotografías y en viejos rollos de nitrato.



[1] Este papel fue representado por José Duarte, famoso comediante yucateco a quien se le llamaba “el Buster Keaton mexicano”. Duarte fue coproductor de El indio yaqui.